Pesquisadores procuram respostas para um caso de infecção crônica em paciente americano

Brian Vastag lembra-se do momento em que foi atingido pela infecção que mudou sua vida “Começou muito de repente – 8 de julho de 2012, às 9:30 da manhã”, disse ele.“Era quase como um interruptor, era uma febre súbita e tonturas”. Cinco anos mais tarde, Vastag está participando de um intenso experimento destinado a descobrir como essa infecção pode ter interrompido seu sistema nervoso, deixando-o com encefalomielite mialgia, comumente conhecida como síndrome da fadiga crônica.

É um estudo que levará os voluntários às fronteiras da ciência médica. Suas células serão usadas para produzir camundongos geneticamente manipulados com sistemas imunológicos humanos e suas células sanguíneas serão transformadas em células nervosas usando uma tecnologia transformadora que ainda é matéria de revistas científicas.

Vastag está passando duas semanas no National Institutes of Health em Washington, EUA, realizando uma intensa bateria de testes. Ele tem fornecido sangue, líquido espinhal e amostras de urina. Ele está fazendo testes de gripe e recebendo Raios X. Ele passará por ressonância magnética e ressonância magnética funcional para ver o que está acontecendo em seu cérebro – também há testes neuro cognitivo, testes de tolerância ao exercício, bem como testes do sistema nervoso autônomo, do sistema imunológico e da função metabólica.

Normalmente, os estudos médicos dão uma olhada em um aspecto específico de uma doença. Mas este estudo supervisionado pelo Dr. Avindra Nath, está observando para todos os aspectos concebíveis de uma condição que muitas pessoas ainda não acreditam que é uma doença real.

Nath e sua equipe vão transformar as células do sangue de seus voluntários – transformando-os de volta em um estado primitivo chamado de células-tronco pluripotentes induzidas (células iPS) e, em seguida, redirecionando-os para formar células nervosas – para estudar o funcionamento do cérebro e das células nervosas que não podem ser removidas de um paciente vivo.

“Estou muito convencido por esses pacientes, suas queixas são muito reais”, disse Nath, diretor clínico do Instituto Nacional de Distúrbios Neurológicos e Derrame Nervoso (NIH) do NIH. “Mas eles não receberam a atenção que merecem, porque a maioria dos testes não mostram nada.”

Nath não é o único especialista que está convencido. Em 2015, um comitê nomeado pelo Instituto de Medicina (agora renomeado Academia Nacional de Medicina) disse a doença precisava de um novo nome para distanciá-lo do estigma de ser uma doença imaginária.

“O comitê recomenda que este distúrbio seja rebatizado de doença de intolerância ao esforço sistêmico (SEID)”, disse o grupo de especialistas. Eles estimam que entre 836 mil e 2,5 milhões de americanos têm um distúrbio abrangido pela definição.

A recomendação de nomeação não teve muita captação, mas Nath espera chegar ao fundo de pelo menos, parte do mistério. Ele está recrutando 40 pacientes com a doença e mais 20 pacientes saudáveis, acompanhado de 20 pessoas que se recuperaram da doença de Lyme – uma infecção que pode causar sintomas de longo prazo que muitas vezes se sobrepõem com síndrome da fadiga crônica.

Nath limitou o estudo a pessoas que desenvolveram os sintomas após uma infecção e ele está tentando manter seus voluntários tão semelhantes entre si quanto possível. É possível que a síndrome de fadiga crônica não seja uma única doença com uma única causa, e ele acredita que pode estar jogando pesquisadores fora.

Nath está implantando sua experiência sobre as ligações entre as infecções e o sistema imunológico para tentar descobrir se uma infecção pode ter de alguma forma de alterar o sistema imunológico, se algumas pessoas têm uma suscetibilidade genética para certos vírus ou bactérias, ou se é de fato uma persistente infecção ou uma alteração na população natural de micróbios de um paciente – o microbioma – que está causando os sintomas.